Tout ce bruit

En 2016, les premiers scientifiques se sont installés dans l’Institut Francis Crick à Londres, un établissement de recherche biomédicale dont la construction a coûté environ 650 millions de livres (837 millions de dollars). Il a fallu des années pour le planifier et a été salué comme une véritable cathédrale de la science – avec des plafonds voûtés, de grandes fenêtres en verre et un vaste atrium central. Mais à peine un an après l’inauguration du bâtiment, il est apparu clairement qu’il y avait un problème.

Dans l’espace ouvert “collaboratif”, les rires endiablés de collègues fêtant leur doctorat se mêlaient au son de centaines de scientifiques discutant sérieusement de leurs projets – et créaient un environnement où, se plaignaient certains occupants, ils pouvaient à peine réfléchir, et encore moins se concentrer sur la prochaine découverte récompensée par un prix Nobel.

Pour tous ses nobles objectifs, ironiquement, le bâtiment a échoué face à certaines vérités scientifiques – à savoir que, pour certains d’entre nous, écouter les bavardages des autres peut être à peu près aussi enrageant que de voir un collègue faire claquer à plusieurs reprises son stylo contre votre front.

Pour certains d’entre nous, écouter les bavardages des autres peut être à peu près aussi enrageant que de voir un collègue cliquer à plusieurs reprises son stylo contre votre front

Depuis son invention en 1904, le bureau paysager a conspiré avec plusieurs autres créations opportunes pour faire du lieu de travail moderne un cauchemar auditif : les téléphones portables avec des sonneries fantaisistes, les chewing-gums, les imprimantes et les photocopieurs, les chips soigneusement conçues avec un crunch satisfaisant de 70 décibels.

Le problème a même donné naissance à un fil de discussion Reddit populaire, dans lequel les gens se défoulent sur une variété de sons de bureau étonnamment spécifiques. Un utilisateur s’énerve lorsque la femme qui est assise près d’eux secoue de la glace dans un gobelet en plastique réutilisable, tandis qu’un autre dit qu’il peut identifier exactement ce que ses collègues mangent – comme de la laitue – sur la base du seul craquement. Leur message ? Ils entendent tout – et ce n’est pas seulement fort dans votre tête.

Les concepteurs de l’Institut Francis Crick de Londres n’ont pas tenu compte de l’acoustique - et des bruits qui se propagent à cause des hauts plafonds (Crédit : Alamy)

Les concepteurs de l’Institut Francis Crick de Londres n’ont pas tenu compte de l’acoustique – et des bruits qui portent à cause des hauts plafonds (Crédit : Alamy)

Selon une enquête menée en 2015 par Avanta Serviced Office Group sur les bruits de bureau les plus gênants, les conversations ont été jugées les plus vexantes, suivies de près par la toux, les éternuements et les reniflements, les voix fortes au téléphone, les sonneries et les sifflements. Pourquoi avons-nous tant de mal à supporter ces bruits quotidiens ? Qu’est-ce qui leur permet de se loger dans notre cerveau et de rendre impossible toute réflexion ?

Le bruit nous affecte différemment

Premièrement, il existe une extraordinaire variabilité dans ce que les individus peuvent tolérer. À une extrémité de l’échelle, les travailleurs peuvent apprécier activement l’ambiance d’un bureau bruyant. Bizarrement, la vidéo Office Sound 2 Hours – qui implique exactement ce que le titre suggère, à savoir deux heures d’authentiques claquements de bureau – compte actuellement environ 1 864 570 vues sur YouTube.

Travailler au son de la musique est également extrêmement courant ; une étude menée en 2011 auprès de près de 300 employés de bureau au Royaume-Uni a montré qu’ils passaient en moyenne près d’un tiers de leur semaine de travail à écouter des genres variés. Certains ont déclaré qu’ils pensaient que cela les aidait à se concentrer. D’autres l’appréciaient pour la raison exactement inverse : ils y trouvaient une distraction bienvenue pendant qu’ils travaillaient. Certaines entreprises passent même carrément outre les préférences individuelles et diffusent de la musique dans des bureaux entiers pour tenter d’améliorer la productivité de leurs employés.

La misophonie est un trouble mystérieux, nouvellement reconnu, dans lequel certains sons du quotidien peuvent déclencher une anxiété, une rage ou une panique extrêmes

À l’autre extrémité du spectre, il y a ceux qui ont une aversion si extrême pour les sons qu’elle peut être qualifiée de trouble. La misophonie est un trouble mystérieux, récemment reconnu, dans lequel certains sons quotidiens peuvent déclencher une anxiété, une rage ou une panique extrêmes. Les bruits incriminés vont de ceux auxquels nous pouvons tous nous identifier, comme le sifflement de collègues odieusement joyeux ou lorsque les gens disent “ahh” après avoir bu, à des plaintes un peu, euh, moins raisonnables, comme lorsque les gens avalent ou respirent.

Alors, pourquoi ne sommes-nous pas tous affectés par le bruit de la même manière ? En 2011, des chercheurs de l’University College London et de l’Université de Londres ont décidé de le découvrir. Tout d’abord, les chercheurs ont demandé à 118 lycéennes de remplir un questionnaire, qui révélait à quel point chacune d’entre elles était extravertie ou introvertie – essentiellement, si elles s’épanouissent dans la socialisation et l’immersion dans le monde extérieur ou si elles trouvent ces expériences épuisantes.

Puis les étudiants ont été soumis à une batterie de défis cognitifs – et pour ajouter une difficulté supplémentaire, on leur a demandé de les accomplir en écoutant de la musique garage britannique, ou la clameur d’une salle de classe. Un groupe témoin les a complétés en silence.

Comme les chercheurs le soupçonnaient, tous les élèves ont obtenu de meilleurs résultats dans le silence. Mais ils ont également constaté qu’en général – à l’exception d’un seul test – plus ils étaient extravertis, moins ils étaient affectés par le bruit.

Les chercheurs ont également constaté qu’en général, plus ils étaient extravertis, moins ils étaient affectés par le bruit.

Si vous vous sentez sensible à des sons que d'autres ne le sont pas, vous n'êtes pas fou : vous avez peut-être plutôt une personnalité qui vous fait réagir négativement au bruit (Crédit : Alamy)

Si vous vous sentez sensible à des sons que d’autres ne le sont pas, vous n’êtes pas fou : au contraire, vous avez peut-être une personnalité qui vous fait réagir négativement au bruit (Crédit : Alamy).

Ça aide d’être un extraverti

Le niveau d’extraversion d’une personne est considéré comme un aspect clé de sa personnalité – l’un des facteurs dits ” Big Five ” qui détermine qui nous sommes, avec des choses comme notre ouverture aux nouvelles expériences. Selon une théorie bien connue, les extravertis sont intrinsèquement “sous-stimulés” et ont donc tendance à rechercher des situations qui augmentent leur niveau d’excitation, comme les environnements bruyants. En revanche, les introvertis ont le problème inverse ; comme l’a dit le célèbre poète, romancier et introverti Charles Bukowski : “Les gens me vident. Je dois m’éloigner pour me remplir à nouveau. “

Avec cela en tête, il est logique que les travailleurs plus introvertis soient plus affectés par le bruit de fond, puisque tout ce qui augmente leur niveau d’excitation, comme la musique ou le bavardage des collègues, pourrait être écrasant. Par exemple, une étude menée sur des étudiants en médecine a montré que ceux qui étaient plus introvertis avaient tendance à avoir plus de difficultés à se concentrer et à se sentir plus fatigués lorsqu’ils effectuaient une tâche de mathématiques sur une bande sonore de 88 décibels de bruit de circulation (pour perspective, c’est à peu près aussi fort qu’une tondeuse à gazon).

Les autres facteurs majeurs susceptibles d’influencer le fait qu’un collègue soit le siffleur du bureau, ou la personne qui fantasme sur le fait de le plaquer au sol au rugby, incluent son degré de névrose (des recherches ont montré que les personnes plus névrosées sont plus affectées par le bruit de fond lorsqu’elles essaient de faire du calcul mental), ainsi que son niveau de ce que l’on appelle le “contrôle inhibiteur”, qui se traduit grossièrement par le degré de contrôle qu’il a sur ses impulsions.

Les raisons pour lesquelles certaines personnes s’énervent autant pour des sons étrangement de niche, comme la glace qui tremble ou la laitue qui se mâche, sont moins claires. La recherche sur la misophonie pourrait fournir quelques indices ; plusieurs études ont révélé que le cerveau des personnes atteintes de ce trouble est fondamentalement différent. Par exemple, une étude de 2017 a montré que les “sons déclencheurs” entraînent des réactions plus fortes que d’habitude dans des parties du cerveau impliquées dans le traitement des émotions et l’interprétation des signaux corporels, comme la douleur.

Une étude menée auprès d’étudiants de premier cycle a montré que jusqu’à un sur cinq était constamment gêné par des sons spécifiques, comme les raclements de gorge

En fait, la misophonie est étonnamment courante. Une étude menée auprès d’étudiants de premier cycle a montré que pas moins d’un sur cinq était constamment gêné par des sons spécifiques, tels que les raclements de gorge.

Dans les faits, la misophonie est étonnamment courante.

Et si le son d’un collègue mâchant son croissant matinal vous donne envie de hurler dans votre clavier, vous êtes en compagnie d’érudits. Le naturaliste Charles Darwin, l’écrivain Anton Tchekhov et le romancier Marcel Proust auraient tous souffert de ce trouble. Dans le cas de Proust, il était même motivé pour recouvrir les murs de son bureau de liège pour l’insonorisation, puis il prenait la précaution supplémentaire de porter des bouchons d’oreille. Cela pourrait s’expliquer par le fait que la condition implique l’incapacité de fermer les informations sensorielles non pertinentes – sous la forme de bruits de fond – et que cela a été lié à la créativité.

Même si vous aimez la musique, le calme fonctionne mieux

Toutefois, bien que votre personnalité et le câblage de votre cerveau puissent avoir un impact, cela semble principalement affecter le degré auquel vous êtes dérangé par le bruit ; la plupart des études ont constaté que tout le monde est meilleur dans des tâches complexes dans un silence total. Pourquoi ?

Il existe deux idées principales sur la raison pour laquelle nous sommes distraits par le cliquetis d’un bureau bruyant. La première est qu’elle est due au fait que le bruit de fond contient des sons similaires à ceux que l’on a dans la tête.

“Certaines tâches vous obligent à utiliser vos “mécanismes de répétition internes” – votre voix intérieure – pour essayer de vous souvenir des choses dans l’ordre”, explique Nick Perham, psychologue à l’université métropolitaine de Cardiff. “Par exemple, si vous essayez de vous souvenir du numéro de téléphone de quelqu’un, vous allez probablement le marmonner dans votre souffle”. Pour ces tâches, selon la théorie, tout environnement comportant un élément de parole humaine sapera votre capacité à vous concentrer sur vos propres pensées.

Tout comme une enceinte intelligente qui'écoute vos commandes 24 heures sur 24, notre cerveau ne peut pas non plus tout à fait se couper du bruit qui nous entoure (Crédit : Alamy)

Tout comme une enceinte intelligente qui’écoute vos commandes 24 heures sur 24, nos cerveaux ne peuvent pas tout à fait se couper du bruit qui nous entoure, non plus (Crédit : Alamy)

La deuxième idée – et celle sur laquelle Perham a misé – est que la façon dont notre cerveau traite les informations importantes pour accomplir certaines tâches et la façon dont il gère le bruit de fond sont en quelque sorte en conflit.

On pense que, tout comme l’assistant domestique d’Amazon, Alexa, qui doit écouter les maisons des gens 24 heures sur 24 pour attraper les commandes, notre cerveau ne peut jamais se couper de ce qui se passe autour de nous. Même lorsque nous n’y prêtons pas consciemment attention, nous avons toujours l’oreille attentive à l’ordre des sons en arrière-plan – comme le bip d’un téléphone portable, puis une toux, puis un éternuement, puis un rire – juste au cas où ils commenceraient à apparaître dans un ordre qui signifie quelque chose, comme “salut”, suivi de votre propre nom. Cela signifie que lorsque nous devons nous concentrer sur d’autres séquences d’informations, comme une liste de chiffres, tout type de bruit de fond est particulièrement distrayant.

Pour vérifier s’il avait raison, Perham a comparé les performances de 36 étudiants dans une tâche de calcul mental qui leur demandait de se souvenir d’une séquence de chiffres, alors qu’ils étaient exposés soit à un bruit de bureau contenant de la parole, soit à un bruit de bureau seul, soit au silence. Si la similitude entre le bruit de fond et nos voix intérieures est importante, on s’attendrait à ce que les étudiants obtiennent de bien moins bons résultats lorsqu’ils écoutent un bruit de bureau contenant de la parole.

“Nous avons constaté que les deux conditions sonores produisaient une performance significativement plus faible en calcul mental, mais il n’y avait pas de réelle différence entre les deux niveaux de performance”, explique Perham. Cela suggère qu’il avait raison – ce n’est pas la parole dans le bruit de fond qui nous affecte, c’est simplement le fait qu’il y ait du bruit. “Le principal message à retenir est vraiment que la plupart des gens travaillent mieux quand c’est calme, malgré ce qu’ils pensent.”

Les travailleurs introvertis sont en fait plus affectés par le bruit de fond - même en incluant cette musique que vous utilisez pour bloquer les sons du bureau (Crédit : Alamy)

Les travailleurs introvertis sont en fait plus affectés par le bruit de fond – même en incluant cette musique que vous utilisez pour bloquer les sons du bureau (Credit : Alamy)

Cela s’applique même à la musique. Dans une autre étude, Perham a constaté que peu importe si les gens aimaient ou n’aimaient pas la musique qu’ils écoutaient, cela les rendait quand même moins performants dans une “tâche de rappel en série” – où on leur demandait de se souvenir d’une liste dans l’ordre – que dans le silence total. Curieusement, lorsqu’on leur demandait ce qu’ils pensaient de leurs résultats, les sujets déclaraient avec assurance qu’ils étaient meilleurs lorsqu’ils aimaient la musique. “Mais ce n’était pas le cas”, dit-il.

L’esthétique contre l’acoustique

Ceci a des implications cruciales sur notre façon de travailler. Si nous sommes réellement tous affectés par le bruit de fond, même si nous pensons qu’il nous aide à nous concentrer, alors la tendance moderne des bureaux ouverts est sérieusement défectueuse. Nous pouvons différer dans nos préférences – mais notre biologie est universelle.

“Je pense qu’il est important de reconnaître que tout le monde ne travaille pas aussi bien dans un environnement de bureau ouvert et bruyant”, explique Courtney von Hippel, psychologue à l’université du Queensland. “Les gens n’ont plus de porte qu’ils peuvent fermer et de murs qui vont du mur au plafond – il y a beaucoup plus de distractions dans l’espace de travail. Évidemment, il y a des contraintes pour ce que chaque organisation peut fournir, mais elles peuvent avoir des espaces plus calmes pour les personnes qui travaillent sur certaines tâches. “

En attendant, les organisations qui privilégient l’esthétique à l’acoustique, avec des atriums fantaisistes, des aménagements en open space et beaucoup de verre sujet aux échos, risquent de prendre du retard.

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